Patrimoine Mondial de l’UNESCO #10 : Théâtre antique et arc de triomphe d’Orange

Dans le cadre d’une série spécialement consacrée aux sites français reconnus au Patrimoine Mondial de l’UNESCO, la rédaction de Welcome Écotourisme vous propose de découvrir une à une les destinations françaises exceptionnelles, préservées en tant que patrimoine de l’humanité. Nous continuons cette série avec l’un des sites reconnus en 1981, le théâtre antique et l’arc de triomphe d’Orange, reflets de la gloire de l’Empire Romain d’Occident.

Dans la vallée du Rhône, témoin de l’antiquité romaine, le théâtre d’Orange est l’un des théâtres romains les mieux conservés d’Europe. Il constitue avec les arènes de Nîmes et le pont du Gard, l’un des plus beaux héritages de la Rome Impériale. La région d’Orange a connu l’un des combats les plus sanglants de la conquête de la Gaule et du Nord de l’Europe. Les vétérans de la llème légion gallique y ont ensuite fondé la colonie romaine d’Orange, qui est devenue aujourd’hui un magnifique musée à ciel ouvert, grâce à l’extraordinaire état de préservation du théâtre antique et de l’arc de Triomphe.

Le théâtre antique d’Orange

Construit au premier siècle le théâtre antique d’Orange est un joyau de l’Antiquité. Les gradins, jadis abrités par un auvent en tissu, pouvaient accueillir jusqu’à 9 000 personnes réparties selon leur classe sociale. L’imposant mur de façade de 103 mètres de long et 36 mètres de haut, est le mieux conservé de tout l’empire romain. Autrefois couvert de marbre et décoré de sculptures et de colonnes, il témoigne de l’ambition des bâtisseurs pour cette colonie romaine. En plein centre, au sommet du mur de scène est érigée la statue de l’empereur Auguste. Louis XIV disait de ce mur monumental qu’il était « la plus belle muraille de son royaume ».

Théâtre d'Orange
Théâtre d’Orange

À la chute de l’Empire Romain d’Occident, l’édifice est abandonné. Les gradins sont ensevelis peu à peu sous une épaisse couche de sable qui contribuera paradoxalement à la préservation du site. Au moyen-âge, des habitations sont construites au pied du mur. Les emplacements des poutres sont d’ailleurs toujours visibles sur le mur. Il faudra attendre le XIXème siècle pour que les gradins soient à nouveau mis au jour. Prosper Mérimée fera tout ce qui est en son pouvoir pour faire classer le monument et garantir ainsi sa préservation.

Découvrez cette courte vidéo mettant en évidence la structure complète du théâtre sous l’antiquité.

L’arc de triomphe

À l’entrée de la ville, construit entre l’an 10 et l’an 25, l’arc de triomphe romain d’Orange est l’un des plus beaux arcs de triomphe provinciaux de l’époque d’Auguste. Ses bas-reliefs retracent les scènes de batailles qui ont conduit à l’établissement de la Pax Romana. Il est un symbole du triomphe de l’impérialisme romain dédié à la gloire des vétérans de la llème légion gallique, puis à Tibère.

Arc de triomphe d'Orange
Arc de triomphe d’Orange

Orange aujourd’hui

Désormais, le théâtre accueille à nouveau des représentations. Il est devenu un haut lieu de la musique classique et de l’opéra. Chaque année, les Chorégies – le plus grand festival d’art lyrique de France – attirent une foule nombreuse. De nombreux autres spectacles, concerts et pièces de théâtre y sont organisés chaque année, en raison d’une acoustique de très grande qualité.

Pour découvrir les somptueux vestiges antiques d’Orange et la ville vue du ciel, ne manquez pas cette vidéo.

La rédaction

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